Salud y tecnología

La meningitis en los niños, una enfermedad con complicaciones

meningitis en los niños

La meningitis en los niños es una enfermedad que puede causar complicaciones, debido a que el cerebro de los pequeños todavía está en desarrollo

La meningitis es una de las enfermedades que más preocupa a los padres. Aunque puede darse a cualquier edad, su gravedad es mayor en menores de cinco años, dado que a esa edad el sistema inmunitario no está del todo maduro y es más vulnerable a las infecciones.

Además, el cerebro a esa edad está en pleno desarrollo por lo que las secuelas que pueden quedar en caso de no atajarse pronto pueden revestir gravedad, y en el peor de los casos la vida de los pequeños podría llegar a estar en peligro.

¿Qué es la meningitis?

La meningitis es una inflamación de las meninges, la membrana que recubre el cerebro, y del líquido cefalorraquídeo -que baña el cerebro-, normalmente a causa de una infección, ya sea vírica o bacteriana. Las primeras suelen ser más leves, mientras que las meningitis más graves habitualmente son las causadas por bacterias.

Los virus de la varicela, sarampión, gripe pueden causar meningitis, si bien el más problemático de todos suele ser el del herpes simple. Entre las bacterias, las más problemáticas son el meningococo, el neomococo.

La mortalidad de la meningitis se situa en el 5% de los casos, mientras que un 25% pueden desarrollar secuelas. Las más habituales suelen ser la sordera, deficiencias visuales, crisis epilépticas o retrasos en el desarrollo del aparato psicomotor.

Síntomas

Los síntomas más habituales de la meningitis son los siguientes:

  • Cefalea
  • Fiebre
  • Náuseas
  • Vómitos
  • Fotofóbia
  • Rigidez de nuca

En los lactantes, los síntomas suelen ser algo distintos, incluyendo:

  • Apatía y falta de energía
  • Llanto agudo
  • Rechazo de la alimentación
  • Ictericia (tonalidad amarillenta en la piel)
  • Fiebre o bien temperatura más baja de lo normal

En casos más raros, también puede acompañarse de alteración del nivel de conciencia, crisis convulsivas.

¿Cómo se contagia la meningitis?

Las infecciones pueden iniciarse en otra parte del cuerpo y acceder a las meninges a través del cerebro, o bien a través de traumatismos en la cabeza y cara, o incluso a través de infecciones cercanas al cerebro, como una otitis.

El contagio por parte de otro niño con la enfermedad suele ser habitual. Se suele transmitir a través de fluidos de la garganta, saliendo del cuerpo en diminutas gotas al reír o toser, a través del beso, o bien al compartir vasos o cubiertos.

Prevención y vacuna contra la meningitis

La vacunación contra la meningitis suele ser el método más habitual de prevención de la enfermedad, si bien el amplio abanico de gérmenes que pueden causar la enfermedad hace que todavía no se disponga de una contra todos, especialmente determinado s tipos de meningococo y neumococo.

Se recomienda la vacuna antimeningocócica tetravalente o MCV4 a partir de los once años, y también mayores si van a ir a algún campamento o colegio mayor en los que vayan a convivir en espacios reducidos. Para niños de entre seis semanas y diez años puede ser recomendable en caso de tener problemas médicos que supongan un mayor riesgo de sufrir meningitis.

En caso de haberse convivido con un paciente de meningitis meningocócica puede administrarse un antibiótico durante un corto periodo de tiempo para tratar de eliminar el germen antes de que se produzca la infección. Sin embargo, esto no se realiza con todos los tipos de meningitis. Por ejemplo, no se realiza con la meningitis neumocócica, la más frecuente.

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